Zoeken

 

Ernest Evans werd op 3 oktober 1941 geboren in Spring Gulley (South Carolina). Met twee broertjes groeide hij op in Philadelphia. Zingen en zich manifesteren zat hem, lijkt het, in het bloed. Al op jeugdige leeftijd verkondigde hij dat hij het later helemaal zou gaan maken. Vanwege zijn omvang kreeg Ernie de bijnaam ‘Chubby’. Dat gebeurde toen hij tijdens en na het werken bij een poelier liedjes ging zingen en artiesten als Fats Domino en Elvis Presley imiteerde.
 
57 Chubby Checker broers
Chubby met zijn broertjes
 
Philadelphia
 
 
Philadelphia was een goeie stad om als jonge artiest aan de bak te komen. Bill Haley, de eerste succesvolle rock & roll zanger, kwam er vandaan. En niet te vergeten Dick Clark. Vanaf 1956 presenteerde Clark het televisie-programma ‘American Bandstand’. Vanaf 5 augustus 1957 werden de programma’s vanuit de WFIL-studio in Philadelphia dagelijks door ABC-TV in heel Amerika uitgezonden.
  Wat popmuziek betreft werd de stad dus een soort ‘Hilversum’. Wie in Philadelphia woonde had een streepje voor op de rest van het land. Dick had economie gestudeerd. Hij was dan ook niet alleen presentator maar tevens producer en ondernemer. Clark had belangen in enkele popmuziek-ondernemingen. In Philadelphia bruiste het van de activiteiten. De platenmaatschappijen Jamie (Duane Eddy), Swan (Freddy Cannon) en Cameo-Parkway (Bobby Rydell, Fabian, Frankie Avalon) hielden er kantoor.
  Chubby zei het later zo: “The Mecca of teenism is Philadelphia. The most important place in America for many, many years, Market Street, ‘American Bandstand’. That’s where music was born. That’s where everything happened. And I happened to be in the town where the Mecca was”.
 
Eind 1958 stuurde Dick Clark een opname van ‘Jingle Bells’ naar zijn relaties. Het bandje was voor hem gemaakt door Kal Mann (Cameo-Parkway) en diens zakenpartner, poelier Henry Colt. Chubby, die voor Colt de kippen en kalkoenen van hun veren ontdeed, was de zanger. Bij wijze van grap bootste hij de stemmen van bekende teenager-idolen van die tijd na. Mann was niet de eerste de beste. Hij had de tekst van de Elvis-topper ‘Teddy Bear’ geschreven. De vrouw van de populaire presentator vergeleek Chubby met Fats Domino. Zij bedacht een naam voor de zanger. Chubby was een soort Fats Domino en ‘checker’ (dammen) een spel à la domino, vond zij. De naam Chubby Checker was geboren.
  De kerstgroet sloeg zo goed aan dat er een vervolg kwam. Parkway Records gebruikte het oude liedje ‘Mary had a little lamb’, zette er een rock & roll-ritme onder en liet Chubby imitaties uitvoeren van Fats Domino, de Coasters, Elvis Presley en de Chipmunks. ‘The Class’, de eerste single van Chubby Checker, bereikte in het voorjaar van 1959 de 38ste plaats in de Billboard-hitlijst.
 
De twist
 
 
Even leek het erop dat de carrière van de lijvige jongeman alweer ten einde was. Hoe vaak kwam het niet voor in die tijd dat artiesten niet meer dan één keer scoorden. De singles ‘Dancing Dinosaur’ en ‘Private Eyes’ flopten. Daarna ging het beter voor Chubby. Op de b-kant van de volgende single ‘Toot’ stond het nummer ‘The Twist’, geschreven door rhythm & blues-artiest Hank Ballard.
   Als je Chubby Checker mag geloven zag hij het nummer, in tegenstelling tot zijn platenmaatschappij, meteen helemaal zitten. Op de officiële website van Checker was anno 2010 te lezen: “In June of 1959, Chubby recorded ‘The Twist’. Bernie Lowe, president of Cameo Parkway records was not initially impressed with Chubby’s recording and felt it may be a ‘b’ side at best. However, Chubby felt ‘The Twist’ was something special and worked hard promoting the record by undertaking non-stop rounds of TV dates, interviews and live performances. Fourteen months later, in the summer of 1960, ‘The Twist’ was a hit”.
   Het succes kwam dus niet uit de lucht vallen. Checker was er meer dan een jaar mee bezig om de b-kant van zijn single onder de aandacht te brengen.
 
‘The Twist’ was niet zomaar een hit. Het was een onvoorstelbaar grote hit! Op 7 augustus 1960 kwam de Parkway-single binnen in de top 100 van Billboard en bereikte de bovenste plaats. Achttien weken lang stond het nummer genoteerd. De twist werd bovendien een dansrage. Gerenommeerde artiesten als Sam Cooke voelden zich geroepen om er op in te haken: ‘Twisting the night away’. Het werd een van de grootste hits van de zanger. ‘Iedereen’ had ineens wel een twist-nummer op zijn of haar repertoire staan. De nog onbekende Joey Dee maakte met ‘The Peppermint Twist’ eveneens een nummer één-hit.
  Een jaar nadat ‘The Twist’ van Chubby Checker uit de hitlijsten verdwenen was besloot platenmaatschappij Parkway de single opnieuw te lanceren. Op 19 november 1961 verscheen de artiest uit Philadelphia voor de tweede maal met hetzelfde nummer in de Amerikaanse hitlijsten. En opnieuw haalde hij de bovenste plaats. In de geschiedenis van de popmuziek is dat een uniek verschijnsel. De tweede ‘ronde’ op de hitparade duurde deze keer niet 18 maar 21 weken. In totaal heeft ‘The Twist’ in de uitvoering van Chubby Checker dus 39 weken in de bestsellerlijsten van Billboard vertoefd, tussen juli 1960 en april 1962.
 
De gevolgen van het succes
 
 
Hank Ballard, componist van de ‘Twist’, was in die dagen niet bepaald gelukkig met het succes van Chubby Checker. King Records, Hanks platenmaatschappij, had ook zijn versie (van de ‘Twist’) oorspronkelijk gebruikt voor de b-kant (van ‘Teardrops on your letter’, 1959). Ballard, die wel grote hits had met ‘Finger Poppin’ Time’ en ‘Let’s go let’s go let’s go’, miste op het beslissende moment de boot en moest genoegen nemen met een notering op 28.
   Aan de vriendschap met Chubby was een einde gekomen bekende hij aan een verslaggever van het ‘negerblad’ Jet. In de kleedkamer van het Apollo Theater (New York) vertelde Ballard eind 1961 bovendien dat Checker het niet in zijn hoofd moest halen te beweren dat hij de uitvinder van de populaire dans was. “When Checker first asked to record my tune, my group even showed him the dance that went with the song, and now he’s acting like he never heard of us”.
 
Bekend zijn de verhalen van popartiesten die in die tijd naar eigen zeggen vrijwel niets aan hun succes verdienden. Bij Chubby was dat anders. Het blad Jet volgde zijn carrière op de voet. Toen de twist een grote hit werd was Chubby nog minderjarig. Zijn inkomsten werden niet door zijn ouders maar door een zogenaamd Orphan’s Court (hof voor weeskinderen) beheerd. Vanaf 31 augustus 1960 kreeg het nieuwe idool een zakgeld van 150 dollar per week toegewezen. Dat was niet genoeg, vond hij. Chubby, 19 jaar oud, was geboekt voor optredens in Australië en Hawai. Daar zou hij niet eens over de middelen beschikken om telefonisch contact met zijn ouders te hebben. In november huurde hij een advocaat in. Die wist te bereiken dat zijn zakgeld met 50 dollar per week verhoogd werd.
   Voor menige belangrijke beslissing moest de zanger naar de rechter. In september wilde hij over een auto beschikken die uiting gaf aan zijn status als ster. Merton Matz, zijn voogd, vond dat een Pontiac Bonneville wel genoeg was. Daar nam Chubby geen genoegen mee. Hij wilde een Ford Thunderbird. Opnieuw trok hij aan de bel. “This kid has status”, kreeg de rechter te horen. “He needs a status car. Nothing less than a Ford Thunderbird”.

De ene zaak was nog niet afgelopen of de volgende diende zich al weer aan. In november nam Checker opnieuw contact op met Orphan’s Court. Hij was benaderd door Henry Saperstein, eigenaar van Television Personalities, actief in merchandising. Het bedrijf had in een paar jaar tijd meer dan 100 miljoen dollar uit de markt gehaald voor items als de hond Lassie, Lone Ranger en Elvis Presley. En nu was de twistkoning aan de beurt. Saperstein zag het helemaal zitten. Hij had er zo zijn redenen voor. “1) The Twist’s attraction to older people (‘They don’t give up fads as easily as teen-agers’); 2) Chubby’s personality – ‘A good, clean-cut youth who’s eager and willing to work’ – and 3) good management (‘He has the best in Kal Mann’)”. Volgens de eigenaar van Television Personalities was Checker goed voor een kwart van de inkomsten van Elvis Presley. Binnen een jaar zou hij miljonair zijn.
   Op 3 oktober 1962 werd Chubby Checker volwassen volgens de Amerikaanse wet. Vanaf die dag kon hij beschikken over zijn kapitaal. Mede als gevolg van de merchandising-activiteiten was dat opgelopen tot ruim 822.000 dollar. “I have bought my mother a house, my father an auto and an auto for myself. I know what I have in the bank and I plan to leave it there”, verklaarde hij bij die gelegenheid. Chubby had ook al een hoofdrol gespeeld in twee twist-films. De titels, ‘Twist around the Clock’ en ‘Don’t Knock the Twist’, waren identiek aan die van Bill Haley in de jaren vijftig. Alleen was het woord ‘rock’ door ‘twist’ vervangen.
 
Chubby en Rina Lodders
 
 
057-2 Checker Chubby 1963.03.09 Hongkong
artikel Billboard, maart 1963
 
Chubby Checker kon nu zijn eigen carrière bepalen. Begin 1963 maakte hij bijvoorbeeld een toernee door het verre oosten. Er waren optredens in Hongkong, Japan en op de Filippijnen. In Manilla kwamen niet veel mensen opdagen, meldde Luis Trinidad in Billboard op 16 maart. “Chubby Checker show at the Araneta dome coliseum, starring the wealthy originator and champion of the dance that has twisted around the world and taken the youth of this country by storm (Chubby’s best selling LP’s are ‘For Teen Twisters Only’, ‘The Twist’, ‘Twistin’ Around the World’ and ‘Your Twist Party’), the 1963 international beauty contest winners and the Raoul Appel Dancers, didn’t rate very well at the turnstiles”.
   Een van de attracties tijdens de show moet ongetwijfeld Rina Lodders geweest zijn. Die was immers in 1962 Miss World geworden. De Leeuwarder Courant bracht het nieuws ruim een half jaar later: “Rina ontmoette Chubby begin van dit jaar in Manilla. Zij werkte daar als mannequin en Miss World in dezelfde show, waarin Chubby met zijn eigen gezelschap optrad. Nadien ontmoetten de twee elkaar nog in Berlijn en London”.
 
Voorlopig werd de wereld nog onkundig gehouden van de ontmoeting. Op 11 april 1963 verklaarde Checker in Jet dat hij het te druk had voor een relatie. Vanaf zijn vijftiende had hij een vriendinnetje gehad, dat wel. “We parted by mutual agreement when I was 19 because I was seldom at home, and there she was, just sitting idly waiting for me all the time. I haven’t time for a steady girl now, I have too much work to do”.
   Pas tegen het einde van 1963 kwam het grote nieuws naar buiten: De miljonair en Rina hadden zich verloofd. “Eind vorige maand kwam Chubby ongemerkt naar Nederland om in Haarlem kennis te maken met Rina’s ouders. Vanochtend [12 december] belde ze uit Philadelphia op om het blijde nieuws te vertellen. Vlak voor Kerstmis vliegt de heer C.H. Lodders, materiaalplanner van de KLM, met zijn vrouw en de 17-jarige zoon Cees naar de VS om in Philadelphia tijdens de kerstdagen het verlovingsfeest bij te wonen. Het paar is van plan in het komende voorjaar in het huwelijk te treden. Het talent van Chubby Checker heeft het Nederlandse publiek de afgelopen zomer kunnen leren kennen, toen de Amerikaanse twistkoning begin augustus met zijn eigen show optrad in het Scheveningse Kurhaus”, aldus de Leeuwarder Courant. Chubby nam in die tijd ook een single op met de titel ‘Loddy Lo’. Het nummer bereikte de twaalfde plaats in de Amerikaanse hitparade.
 
057-3 Checker Chubby 1964.11.12 Rina 1
 
Niet iedereen was even gelukkig met het huwelijk tussen de zwarte artiest en de blanke schoonheidskoningin uit Nederland. Zeker in Amerika waar de scheiding van rassen juist in die tijd volop in de belangstelling stond. Conservatieve blanken, aldus het blad Ebony, waren van mening: “All negroes want to marry whites”. Oppositie kwam eveneens uit hoek van zwarte gemeenschappen. Ook de moeder van Chubby zag volgens het maandblad om die reden weinig in de keuze van haar zoon.
   Even leek het er voor de Amerikaanse pers zelfs op dat het huwelijk helemaal niet zou doorgaan. Maar Henry Colt ontkende tegenover een redacteur van Jet dat er problemen waren. Rina Lodders was weliswaar terug gegaan naar Nederland, maar om een andere reden dan de journalisten dachten. “Miss Lodders has to fulfill some final modeling chores as called for in her contract when she reigned as Miss World in 1962. As soon as the contract is fulfilled, in about two months, she will return and the couple plan to marry”. Volgens Colt was er geen sprake van dat Chubby’s moeder zich tegen het huwelijk gekant had. “There is abolutely no truth to the report that he and Miss Lodders are through”, aldus de ex-poelier.
   Jet kreeg later van Chubby zelf te horen wat er gebeurd was in de periode voorafgaand aan het huwelijk. Zijn moeder had blijkbaar meer gezegd dan de bedoeling was. “She is not used to press attention”, legde hij geduldig uit. De problemen waren volgens hem het directe gevolg van een taalbarrière. Rina en zijn moeder konden elkaar niet goed verstaan. “I talked to Rina by phone and she was crying. I went home and got it straightened out”. Daarmee waren de problemen volgens hem voorgoed opgelost. Chubby wees de verslaggever op de familiefoto’s in de huiskamer. “There is no problem between my family and my wife. My family takes care of our two Doberman Pinscher dogs and we are over there frequently”.
   De redactie van het ‘blanke’ blad Time had op 24 april 1964 een enigszins andere interpretatie. “Married. Chubby Checker, 22, Negro rock ’n’ roller who started the ball writhing a couple of years ago when he made the twist the dance of the hour; and Catherina Lodders, 21, devastating (37-23-37) Dutch model, Miss World of 1962; in a ceremony performed by the white pastor of the Temple Lutheran Church of Merchantville, NJ. The surprise guest turned out to be Chubby’s mother, Mrs. Eartie Evans, who had opposed the interracial marriage at first but finally came round, deciding, ‘If I couldn’t beat them, I’d join them’”.
 
057-4 Checker Chubby 1965.08 huwelijk Ebony
 
Een villa voor de familie Evans-Lodders
 
 
In het najaar van 1964 ging het blad Jet opnieuw op bezoek bij het jonge echtpaar. Het huwelijk straalde een en al geluk uit, was de mening van reporter Art Sears. “Although from two different worlds, an atmosphere of happiness marked their first six months of marriage. In his own words, Chubby thinks marriage is ‘great’ and vows that his interracial marriage will succeed ‘come Hell or high water!’”
   Namens zijn vrouw verklaarde de zanger: “Rina (that’s what I call my wife) is from abroad. She knows about this racial problem in our country and doesn’t give a damn. That makes the two of us. We get along well and have a ball together. We are merely two people with the same outlook on life. We are of the new generation. We don’t believe in this segregation stuff and we are not going to take it”.
 
Na hun huwelijksreis in Acapulco had het tweetal een tijdelijk onderkomen in Philadelphia gevonden. Het vinden van een definitieve en luxe woning leverde echter heel wat problemen op. Chubby en Rina konden dan wel vinden dat ze van een nieuwe generatie waren, dat gold niet voor de blanken met wie ze te maken kregen. De betere buurten van Philadelphia wilden geen negers in hun midden.
   Chubby Checker moest honderdduizend dollar uit de knip trekken om de villa ‘La Escondida’ te kunnen kopen op de Swedesford Road in Paoli. Volgens Jet was hij de eerste neger die in de betere wijk was toegelaten. Een popidool vervulde dus de rol van pionier voor de gekleurde Amerikanen. “The purchase meant that the interracial couple, for perhaps the first time in their long hunt for a home, ended a near-nightmarish string of fruitless meetings with bigoted real estate dealers who denied them, and others who wanted to jack prices sky high once they knew he wanted a home”.
   Bij de villa hoorde een zwembad, een stuk bos, een beek met forellen en een grote tuin. Er was een dakterras. Binnen onder meer een design-keuken, vier badkamers, een garage voor twee auto’s, een ruimte om te sporten en een ingebouwde televisie met een stereo-installatie. La Escondida was gelegen in de “Great Valley’, die bekend stond om zijn prachtige heuvelachtige omgeving, midden in een natuurgebied. “I’m happy, man. I’m happy”, dat waren de woorden van Chubby Checker. Rina, aldus Sears, keek vol bewondering naar hem op en straalde.
   Een paar maanden later liet de ‘koning van de twist’ in het blad afdrukken dat hij tijdens zijn toernee door Israel in juni van plan was voor een bedrag van 20.000 dollar twee Arabische paarden te kopen. Hij zou ze naar Philadelphia laten overbrengen om met ze te laten fokken. De Amerikaanse bladen Jet en Ebony schetsten het beeld van een romantisch huwelijk.
 
057-5 Checker Chubby 1965.03.18 huis
 
Door zijn band met Rina Lodders had Chubby Checker een speciale relatie met Nederland. Vooral ‘Let’s twist again’ (1962) werd hier een groot succes. Toen de platen van Cameo-Parkway in Nederland door Artone werden gedistribueerd (vanaf 1963) kwam hij wel eens op bezoek in de Kruisstraat in Haarlem (nu: Albert Heijn-winkel). Tijdens een optreden in Scheveningen trad hij samen op met de Nederlandse beatgroep ZZ (Bob Bouber) en de Maskers, die bij Artone onder contract stonden.
   Dat resulteerde bovendien in plaatopnamen die onder leiding van directeur John Vis gemaakt werden. Muziekuitgever Joop Portengen was bij de liedjes betrokken. “Ik weet ik dat muziekuitgeverij Portengen op de eerste verdieping bij Artone zat. Op een keer was Chubby Checker daar om te brainstormen over een nieuwe song. Op een gegeven moment zong Chubby een nummer van Bob Bouber van ZZ en de Maskers toe. En dat bracht enige hilariteit teweeg”, las ik (HK) onlangs in een e-mail van ex-Artone medewerker André Ceelen. De singles ‘Stoppin’ in Las Vegas’ en ‘Baby Baby balla balla’ bereikten in 1965 beide de Nederlandse top 40.
 
***
 
Chubby Checker was niet alleen succesvol met zijn twist-singles. Bovendien maakte hij van allerlei bestaande liedjes leuke twist- en limbo-versies voor elpees. Met dansen als de Pony, de Hucklebuck, de Fly en de Limbo wist hij eveneens de allerhoogste regionen van de hitlijsten te bereiken. Maar na de Amerikaanse doorbraak van de Beatles en de Stones kwam er voor hem, evenals voor veel andere bestaande idolen, langzamerhand een einde aan de stroom van successen. Af en toe had hij nog wel eens een come-back, bijvoorbeeld door samen te werken met de Fat Boys (1988) en het dance-nummer ‘Knock down the walls’ (2008). Op de Chubby Checker website is te zien dat de inmiddels 69-jarige artiest nog steeds regelmatig overal optreedt. In het schema voor 2011 vond ik de aankondiging voor een optreden in Düsseldorf op 16 mei. Een bezoek aan Nederland, althans voor een optreden, staat (nog) niet op het programma.
  

Zwarte artiesten werden en worden regelmatig door de Amerikaanse overheid aangepakt, terecht of niet terecht. Checker was geen uitzondering. Het blad Jet maakte bijvoorbeeld melding van incidenten in maart 1966 (Illinois) en juli 1970 (Niagara Falls). Daarbij waren drugs, alcohol en vrouwen in het spel. Checker ontkende steeds en volgens het blad werden de aanklachten later weer ingetrokken. Vast staat dat Chubby in 1983 vader van Mistie Bass werd met een andere moeder dan Rina Lodders. Ondanks deze affaires heeft het huwelijk met de blanke Miss World 1962 stand gehouden. Rina en Chubby hebben samen drie kinderen.

 
Harry Knipschild
23 december 2010
 
website Chubby Checker: www.chubbychecker.com
 
Clips
 
 
Literatuur
John P. Shanley, 'Dick Clark - new rage of the teenagers', New York Times, 16 maart 1958
'Chubby Checker asks court to raise allowance', Jet, 24 november 1960
'Chubby Checker gets more cash', Jet, 25 december 1960
'Chubby Checker seeks one 'Bird' for the road', Jet, 21 september 1961
'Instant Fad, Time, 20 oktober 1961
'Chubby Checker wants new twist on the twist', Jet, 30 november 1961
'Chubby Checker en Hank Ballard', Jet, 30 november 1961
'Chubby Checker twisting into $million merchandising deal', Jet, 28 december 1961
J. Fukunishi, 'Chubby Checker in Tokio', Billboard, 9 maart 1963
Carl Myatt, 'Chubby Checker in Hongkong', Billboard, 9 maart 1963
Luis Ma Trinidad, 'Chubby Checker in Manilla', Billboard, 16 maart 1963
'Millionaire Chubby Checker talks of career, money, future', Jet, 11 april 1963
Al Aronowitz, 'The dumb sound', Saturday Evening Post, augustus 1963
'Rina Lodders verloofd met twistkoning', Leeuwarder Courant, 10 december 1963
'Denies Chubby, white beauty drop wedding plans', Jet, 9 april 1964
'Married', Time, 24 april 1964
Art Sears, 'A visit with Chubby Checker and his wife', Jet, 12 november 1964
'Chubby Checker buys huge $100,000 home near Philadelphia', Jet, 18 maart 1965
'Chubby Checker to buy 2 $10,000 Arabian horses', Jet, 1 april 1965
'Reportage Chubby Checker', Ebony, augustus 1965
'Chubby Checker, white co-ed face morals charge', Jet, 3 maart 1966
'Drop sex charges against Chubby Checker in Chicago', Jet, 17 maart 1966
'Twist king Chubby Checker cleared in drug case, Jet, 6 augustus 1970
Joel Whitburn, Top Pop Records 1955-1972, Menomonee Falls 1973
Oor's eerste Nederlandse Pop Encyclopedie, Amsterdam 1977, 49
Michel Terstegen, 'Het was eigenlijk waanzinning. Exclusief interview met John J. Vis over Artone in de jaren 50 en 60', Warm Sounds, maart 2001
Ken Hoffman, 'A bet that rose to the occasion' (interview met dochter Christie), Houston Chronicle, 6 maart 2006
André Ceelen aan Harry Knipschild, e-mail, 15 november 2009
Harry Knipschild, 'Vriendinnen voor het leven dankzij Artone', website Harry Knipschild, 16 april 2010
'Biografie Chubby Checker', Official Chubby Checker website, gedownload 20 december 2010